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Júpiter Caliente podría ser destruido pronto por su propia estrella, dicen los astrónomos.

Uno de los enigmas más desconcertantes de la ciencia exoplanetaria: si la plétora de gigantes gaseosos masivos que orbitan sus estrellas progenitoras en órbitas extremadamente cercanas terminan en espiral hacia su estrella progenitora, puede que pronto tenga una respuesta.

Eso es porque el período más corto de Júpiter caliente jamás detectado, en sólo una órbita estelar de 18 horas, puede terminar siendo destruido por su estrella madre, dicen los astrónomos de la Universidad de Warwick en el Reino Unido.

La estrella y el planeta fueron encontrados orbitando una estrella parecida al sol por el telescopio NGTS (Next-Generation Transit Survey) en Chile.  Situado a unos 1.000 años luz, el planeta tiene un 20 por ciento más de masa que Júpiter, pero podría eventualmente ser desgarrado por las fuerzas gravitacionales de la propia estrella. 

Aun así, la desaparición del planeta podría arrojar luz sobre cuánto tiempo le toma a estos inspiradores planetas extrasolares enfrentar su destrucción.

Las observaciones del equipo se detallan en un nuevo artículo en los Avisos Mensuales de la Real Sociedad Astronómica y pueden ayudar a resolver el misterio de si tales planetas están en el proceso de espiral hacia su destrucción, dice la Universidad de Warwick.

 «Los Júpiteres Calientes con períodos orbitales cortos (menos de 24 horas) son los más fáciles de detectar debido a su gran tamaño y a sus frecuentes tránsitos, han demostrado ser extremadamente raros», dijo James McCormac de la Universidad de Warwick y el autor principal del artículo, en una declaración. «De los cientos de Júpiteres calientes que se conocen actualmente, sólo siete tienen un período orbital de menos de un día».

Es probable que el planeta esté bloqueado por las mareas, por lo que un lado del planeta está constantemente de cara a la estrella y constantemente caliente, señala la universidad. Los astrónomos estiman que su temperatura media es de más de 1000 grados centígrados.

Los planetas masivos se forman típicamente lejos de la estrella y luego migran ya sea a través de interacciones con el disco mientras el planeta se está formando, o de interacciones con planetas adicionales mucho más lejanos en su vida, dice la universidad.

«Se cree que estos planetas ultracortos migran desde el exterior de sus sistemas solares y son eventualmente consumidos o interrumpidos por la estrella», dijo el coautor David Brown, de la Universidad de Warwick, en una declaración.  «Tenemos mucha suerte de atraparlos en esta órbita de corto período, o los procesos por los cuales el planeta migra a la estrella son menos eficientes de lo que imaginamos».

Los astrónomos esperan tener suerte y poder continuar monitoreando el planeta y ver su destrucción.

«En los próximos diez años, podría ser posible ver este planeta en espiral», dijo Daniel Bayliss, uno de los coautores del artículo y astrónomo de la Universidad de Warwick, en una declaración. «Seremos capaces de usar la NGTS para monitorear esto durante una década».

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